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¿REALMENTE SABES QUÉ ES LA GLICERINA?

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ADELA-EMILIA GÓMEZ AYALA (Farmacéutica)

Esta web tiene el certificado de Portales Médicos (WiS)

Nuevo artículo, dedicado en este caso a hablar de un producto, que sirve para casi todo: la glicerina.

Como después se verá, es este un compuesto químico que tiene unas aplicaciones bastante amplias, lo cual se explica en base a sus características.

Pese a la reticencia que impera en la sociedad actual hacia todo lo químico, aspecto este que ya se ha comentado en otros artículos, hay que conocer siempre qué características tiene un compuesto, cuándo su manipulación en la industria puede afectar a la calidad del producto obtenido y no rehuir, como si se tratase de la peste, cualquier producto que la industria ofrezca.

En los artículos dedicados a las siguientes temáticas:

se abordan ampliamente las consecuencias de no distinguir fuentes de información fiables, de aquellas otras que no lo son,  y guiarse por cualquier noticia que se vea en el primer medio de comunicación tradicional que encontremos o en internet, sin comprobar siquiera su origen, si es que lo hay.

La mayoría olvidamos que estamos en una época en la que hay un exceso de información, no sólo referente al coronavirus, si no a muchos temas en general.

Ese gran volumen de información circulando y la inmediatez con la que mueve, hace que los bulos sean una realidad cada día más común.

Y si en general, cualquier bulo tiene consecuencias negativas, cuando estos afectan a la salud, la situación se vuelve aún más tenebrosa.

Plateado ya el tema de la importancia que tiene disponer de información fiable sobre cualquier materia, nos disponemos ya “a entrar en harina” y desarrollar este artículo.

 

¿Qué es la glicerina?

La glicerina es una sustancia química, fácil de encontrar en sitios tan dispares como una droguería, un supermercado, cualquier tienda online o una farmacia.

Ahora bien, teniendo en cuenta las características que tiene este producto, las cuales comentaremos más adelante, el sitio más idóneo para conseguirla es cualquier farmacia, como por ejemplo la farmacia Angulo.

El glicerol es la otra denominación bajo la que también se conoce la glicerina.

Intentando simplificar al máximo todo el proceso químico que lleva a su obtención, nos centraremos en sus características y en sus utilidades.

El glicerol es un compuesto higroscópico (nombre técnico que recibe la propiedad consistente en atraer agua del entorno), que habitualmente está presente en estado líquido, siendo destacable su viscosidad.

Se genera mediante un proceso químico en el cual participan  diversos compuestos como se indica en la siguiente infografía.

 

El producto estrella de la reacción anterior es el jabón, siendo la glicerina un subproducto.

En este proceso químico, algunos jabones conservan la glicerina, lo que conduce al error de creer que esta sustancia puede ser sólida.

Conviene dejar claro que la glicerina sólida no existe.

Las diferentes propiedades que tiene esta sustancia, hace que su uso sea sumamente variado, como después se verá.

 

¿Cuál es el origen de la glicerina?

El origen de la glicerina ha ido variando a lo largo de los tiempos, desde los tiempos de la alquimia, que sería la predecesora de la actual ciencia química, hasta llegar a las modernas tecnologías que permiten minimizar el impacto ambiental de la actividad humana.

En cualquiera de esas etapas, la glicerina ha sido siempre un subproducto que aparece en el contexto de la obtención de otros productos químicos de mayor envergadura.

La siguiente infografía muestra cuáles son las principales fuentes que permiten obtener este compuesto.

 

Tipos de glicerina existentes

Con independencia del origen de la glicerina, esta es una sustancia con una estructura y una composición definida.

Ahora bien, es importante saber, que en el mercado está presente bajo diferentes formas, y la elección de una u otra dependerá del destino que se vaya a dar finalmente a este compuesto.

Seguidamente se analizan los distintos tipos de glicerina.

Glicerina pura

La glicerina pura también se conoce como glicerina USP.

Es glicerina sin mezclas con ningún otro ingrediente, aunque su origen puede ser vegetal o sintético.

Se caracteriza por sus excelentes propiedades físicas y químicas.

Es incolora y se emplea para aquellos usos en los que es necesario partir de un producto con un alto grado de pureza y un olor deseable.

Es usada en los siguientes sectores:

          • Industria alimentaria.
          • Industria farmacéutica.
          • Industria cosmética.
          • Industria química.

Glicerina vegetal 

La glicerina vegetal es un tipo de glicerina refinada exclusivamente, partiendo de grasas vegetales.

Normalmente se obtiene a partir de aceites vegetales, siendo los más comunes, aquellos que proceden de la soja, la palma o el coco.

En lo referente a sus propiedades físicas y químicas, dicha glicerina es un líquido sin color, ni olor, con una textura similar al aceite, sabor dulce y soluble tanto en agua, como en alcohol.

Por su efecto hidratante, hipoalergénico y antibacteriano, es una sustancia útil en la industria cosmética.

También tiene utilidad en los siguientes sectores industriales:

  • Alimentación.
  • Farmacia.
  • Tabaco (cigarrillos electrónicos y vapeo).

Glicerina sintética 

La glicerina sintética deriva del propileno, que es uno de los productos que se generan en las plantas petroquímicas, siendo su origen el petróleo.

Este tipo de glicerina es más fácil de depurar comparada con la natural.

En principio, esta glicerina se emplea para elaborar productos adecuados para los sistemas hidráulicos, pudiendo usarse también como uno de los componentes que llevan los líquidos empleados para lubricar motores.

Glicerina carbonatada

La glicerina carbonatada es uno de los clásicos remedios naturales más usados en base a su acción hidratante y antibacteriana.

Está compuesta está formado por glicerina y bicarbonato.

Sus utilidades fundamentales son las siguientes:

      • Tratar los oídos taponados por el cerumen.
      • Hidratar la piel y el pelo.
      • Mejorar la cicatrización de heridas.

 

¿Para qué sirve la glicerina?

Como ya se ha ido comentando al hablar de los diferentes tipos de glicerina, sus utilidades son bastante amplias, siendo un producto que se emplea en diversas industrias.

Ahora bien, para poder entender la variedad de usos de este compuesto, lo primero que se necesita es conocer cuáles son sus características o propiedades, lo cual se explica en el apartado siguiente.

¿Qué propiedades tiene la glicerina?

A continuación se analizan las propiedades de esta sustancia, haciendo especial hincapié en los distintos sectores industriales donde es útil la glicerina en función de esas características.

Industria cosmética

En la siguiente infografía se indican cuáles son las propiedades de la glicerina, que la convierten en una sustancia sumamente versátil en el sector de producción de cosméticos.

 

Industria alimentaria

La glicerina en base a las propiedades ya mencionadas y también considerando su sabor dulce, es muy  apreciada en el sector alimentario.

De forma natural tiene un sabor dulce, aunque es insípida lo que permite utilizarla en la elaboración de diferentes alimentos, sin que resulte afectado el sabor del alimento final. Clic para tuitear
En los alimentos a los que se añade, aparece como un aditivo, cuya nomenclatura es el E-422. Esto indica que su concentración es del 99,5% y no está mezclada con otros productos químicos.
  • Retomando nuevamente el tema de su dulzor, es empleada en la elaboración de bebidas.
  • Sus propiedades humectantes, que le permiten atraer y retener agua, hacen que sea un compuesto ideal para añadir a productos horneados, confiriéndoles una sensación de frescura y jugosidad, que alarga la vida del alimento.
  • En productos glaseados, evita la cristalización del azúcar.
  • Su viscosidad, también hace que resulte de utilidad para conferir espesor a alimentos tales como las cremas de cacao, los mousses, los helados, …

Industria farmacéutica 

La glicerina también se usa en la industria farmacéutica. Clic para tuitear

En este caso, hay que distinguir 2 finalidades o usos fundamentales:

Como excipiente

El excipiente es únicamente la sustancia que se mezcla con los medicamentos, con la finalidad de que tengan una forma, sabor, tamaño u otras características que faciliten el uso de estos.

Así pues, con esta finalidad, la glicerina puede encontrarse en jarabes, cremas, comprimidos y otras formas farmacéuticas.

Como principio activo

Un principio activo es la sustancia que tiene un efecto en el organismo y que justifica que se tome un medicamento concreto.

Como principio activo, se emplea con 2 indicaciones:

  • Aftas bucales: facilita su curación, en base a su capacidad para formar una capa protectora.
  • Estreñimiento: alivia el estreñimiento, pues la glicerina atrae agua.

glicerina-supositorioEsto supone que cuando se administra glicerina en forma de supositorio, se produce una llegada de agua que procede de otras zonas del cuerpo al intestino, lo cual favorece los movimientos intestinales (técnicamente conocidos como peristaltismo), apareciendo así el efecto laxante.

Dicho efecto se ha comprobado cuando la glicerina se administra como supositorio, y también como enema.

Industria química 

Por último, la glicerina es también una importante materia prima de la industria química en general.

Este compuesto puede utilizarse en la fabricación de:

    • Lubricantes y anticoagulantes.
    • Resinas empleadas como aislantes.
    • Barnices y pinturas.
    • Plásticos.
    • Detergentes y suavizantes.
    • Explosivos (dinamita).
    • Tabaco.

 

A modo de conclusión

En resumen, puede decirse que la glicerina es un compuesto con numerosas posibilidades. Clic para tuitear

Especial mención merece la glicerina que se genera en el proceso de obtención de biodiesel, la cual como en el resto de los casos, tiene un carácter secundario o de subproducto.

En el caso concreto del biodiesel, no puede olvidarse la importancia de cara a la sostenibilidad del planeta que tiene este combustible; afortunadamente este subproducto generado en este proceso químico, sirve de materia prima para otras muchas industrias.

 

Antes de finalizar, conviene señalar un último apunte, que es el siguiente:

Actualmente la glicerina vegetal se está “vendiendo” como un producto con muchas propiedades beneficiosas para la salud.

Ahora bien, ¿qué ocurre?.

La respuesta es sencilla, y es que algunos de esos beneficios que tienen que ver con aliviar la irritación, prevenir infecciones y promover la cicatrización de heridas, así como proteger la piel frente al frío y al viento, sí están respaldados por estudios científicos de calidad.

Sin embargo, su posible efecto sobre el hormigueo, el picor o la sequedad cutánea, son más cuestionados.

 

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